CIENCIA

Dos planetas alienígenas similares a la Tierra vistos orbitando una estrella cercana

Usted puede agregar dos nuevas entradas a la creciente lista de exoplanetas potencialmente habitables. Los astrónomos han visto un par de planetas orbitando la estrella de Teegarden, una enana roja a unos 12 años luz de distancia. La estrella es antigua, al igual que los planetas que la orbitan. Entonces, si la vida iba a evolucionar allí, ha tenido mucho tiempo.

La estrella de Teegarden es una enana roja similar a Proxima Centauri pero mucho más vieja. Los astrónomos estiman que la estrella de Teegarden podría tener hasta 8 mil millones de años. Eso es casi el doble de la edad de nuestro Sol. Es miembro de una subclase específica conocida como enanas M ultra frías y es solo el nueve por ciento de la masa del sol. Aunque está a solo 12 años luz de distancia, nadie notó la estrella de Teegarden hasta 2003.

Los astrónomos del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña pasaron los últimos años observando estrellas cercanas de baja masa en busca de evidencia de exoplanetas. El equipo utilizó el espectrógrafo CARMENES en el Observatorio de Calar Alto de España para rastrear el movimiento de las estrellas objetivo. Este instrumento puede detectar las pequeñas perturbaciones en el movimiento de la estrella cuando los exoplanetas giran a su alrededor. Esto difiere del método de tránsito más común utilizado por instrumentos como Kepler. Eso implica observar las caídas de luz cuando los planetas pasan frente a las estrellas.

Debido a que la estrella de Teegarden es tan pequeña y fresca, la zona habitable está mucho más cerca de lo que estaría para una estrella como el Sol. El equipo catalán observó Teegarden’s Star durante tres años, tomando más de 200 mediciones. Los números revelaron dos planetas, ambos de aproximadamente 1,1 veces la masa de la Tierra. La estrella b de Teegarden es la más cercana de las dos, completando una órbita de la estrella en 4.9 días terrestres. La estrella c de Teegarden gira alrededor de la estrella una vez cada 11,4 días.

El Observatorio de Calar Alto.

Las enanas rojas son conocidas por su naturaleza turbulenta con frecuentes oleadas de radiación y erupciones solares. El equipo tuvo que descartar la interferencia de tales fenómenos estelares antes de considerar las señales indicativas de exoplanetas. Sin embargo, todavía son técnicamente exoplanetas “candidatos”. Otros equipos deberán confirmar los hallazgos antes de ingresar a la lista de planetas.

La presencia de planetas similares a la Tierra alrededor de la estrella de Teegarden es intrigante. Está cerca y la estrella es muy tenue. Eso podría hacerlos más fáciles de estudiar que muchos otros exoplanetas. Si bien las enanas rojas son tumultuosas, esta es muy antigua y no parece estar quemando los planetas con destellos. Quizás descubramos algún día que estos planetas son habitables… o incluso habitados.

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