CIENCIA

DARPA aprovecha el origen azul para un cohete de propulsión nuclear

Blue Origin, la firma privada de vuelos espaciales fundada por el multimillonario de Amazon Jeff Bezos, todavía está tratando de preparar su cohete New Shepard para lanzamientos comerciales, pero acaba de aceptar un contrato para diseñar algo nuevo. Los contratos de la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa del Pentágono (DARPA) dirigen Blue Origin, así como Lockheed Martin y General Atomics, para diseñar un sistema de propulsión térmica nuclear que podría acelerar los vuelos espaciales humanos, literalmente.

Nuestra tecnología actual de cohetes se basa principalmente en energía química, como los motores de combustible líquido en un Falcon 9 o el próximo SLS. Estos cohetes tienen un empuje muy alto, pero son menos eficientes que los motores eléctricos. Las misiones que necesitan viajar una distancia muy larga a menudo usan propulsión eléctrica, como motores de iones, porque pueden permanecer activos durante largos períodos con un empuje bajo. Entonces, son eficientes pero más lentos.

Un motor de cohete nuclear podría ofrecer ventajas únicas al usar un pequeño reactor para calentar y acelerar el combustible. Teóricamente, eso podría dar a un cohete térmico nuclear un gran empuje como los cohetes químicos y una alta eficiencia como los eléctricos. La agencia llama a esto el programa Cohete de demostración para operaciones cislunares ágiles (DRACO), y estos primeros premios cubren solo la Fase 1 del programa, que se espera que dure 18 meses.

Blue Origin ganó $ 2.5 millones y Lockheed Martin fue un poco más alto con $ 2.9 millones. Mientras tanto, General Atomics, que se especializa en tecnologías de fusión y fisión nuclear, recaudó 22,2 millones de dólares para diseñar el subsistema de propulsión, que es el nuclear parte del cohete nuclear.

Los ingenieros de la NASA preparan una boquilla Kiwi B-1 para la prueba. Este fue uno de los primeros experimentos de la NASA con tecnología de motores nucleares.

DARPA se ocupa regularmente de tecnología de un futuro lejano que puede que no se materialice en décadas. Sin embargo, la energía nuclear térmica se considera uno de los pocos sistemas de propulsión de próxima generación que están a nuestro alcance. Claro, sería preferible una unidad warp de Alcubierre o una EmDrive no imposible, pero no tenemos la menor idea de cómo construirlas. La tecnología nuclear, sin embargo, se conoce muy bien. La NASA y la Comisión de Energía Atómica experimentaron con cohetes térmicos nucleares hace décadas, pero el alto costo llevó a su cancelación. Quizás con la tecnología moderna, ahora es el momento de darle otra oportunidad.

DARPA espera tener un vehículo prototipo listo para las pruebas orbitales alrededor de 2025.

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