COMPUTING

Computadora de orientación de Apollo restaurada, utilizada para extraer Bitcoin

Algunas personas cambian el mundo con la tecnología. Algunas personas usan la tecnología para cambiar el mundo. Y algunas personas encuentran formas de minar Bitcoin realmente, realmente, De Verdad computadoras viejas.

El antiguo restaurador de computadoras y obvio entusiasta de la programación de Bitcoin, Ken Shirriff, ha convertido esto en una especie de hábito, ya que previamente había descubierto cómo realizar la minería de Bitcoin en un antiguo IBM 1401 e incluso había elaborado un método para realizar el hash BTC con lápiz y papel. Ahora, ha asumido un nuevo desafío: realizar cálculos de BTC con una computadora de guía Apollo.

Hay un meme cultural que circula sobre cómo los astronautas del Apolo volaron a la Luna usando menos potencia de computación de la que normalmente encontraría en un teléfono inteligente / reloj inteligente / chip espía de la NSA moderno implantado en su cerebro. Esto es cierto, hasta donde llega. Lo que deja de lado es que el AGC fue en realidad una maravillosa hazaña de ingeniería, con tanta potencia en su gabinete como una máquina doméstica típica de una década después. Fue la primera computadora de circuito integrado, con una longitud de palabra de 16 bits (15 bits de datos, 1 bit de paridad) y un circuito de memoria especializado de solo lectura que almacenaba software en lo que se conocía como memoria central. El AGC contenía 2.048 palabras de memoria de núcleo magnético borrable y 36 kilovatios de memoria de núcleo de solo lectura, con un tiempo de ciclo de 11,72 microsegundos. El AGC también tenía una pantalla numérica y un teclado (conocido como DSKY, para pantalla y teclado) y tenía cuatro registros de 16 bits.

La computadora de guía Apollo con el cableado del panel posterior expuesto. Imagen de Ken Shirriff.

El AGC no fue particularmente rápido para su época; estaba optimizado para el peso y el tamaño en lugar de la velocidad pura. Pero como Shirriff ha descubierto minuciosamente, extrae Bitcoins con mucho masaje cuidadoso. Como el escribe:

El AGC, como la mayoría de las computadoras de la década de 1960, usaba memoria de núcleo magnético, almacenando cada bit en un pequeño anillo de ferrita magnetizado. Dado que la memoria central era bastante voluminosa, el AGC tenía solo 2K palabras (aproximadamente 4K bytes) de RAM. El esquema de direccionamiento del AGC hizo las cosas más complicadas ya que solo podía acceder a 256 palabras a menos que usara un mecanismo de cambio de banco inconveniente. El problema es que el algoritmo SHA-256 usa ocho valores hash (32 bits), una tabla de mensajes de 64 palabras y 8 palabras de valores intermedios. Estas tres matrices por sí solas utilizaron 240 palabras AGC, dejando alrededor de 16 palabras para todo lo demás (valores temporales, direcciones de retorno de subrutinas, contadores de bucles, punteros, etc.). Logré que todo encajara en un banco reutilizando estas 16 palabras para múltiples propósitos, pero pasé mucho tiempo depurando problemas cuando una variable golpeaba una ubicación que todavía estaba en uso.

Puede ver un video del AGC real que ejecuta un programa de Bitcoin a continuación:

Este es un logro técnico, pero ciertamente no es práctico. A la velocidad máxima del AGC, podría manejar 1 hash cada 10,3 segundos. Esto supera al método de lápiz y papel de Shirriff (0,67 hashes por día) y una computadora de tarjeta perforada de IBM (80 segundos por hash), pero no es tan rápido como el Xerox Alto (1,5 hashes por segundo). A ese ritmo, llevaría más tiempo que la vida útil del universo extraer un solo Bitcoin, lo que hace que este sea un método poco práctico de, bueno, prácticamente cualquier cosa.

Sin embargo, es una demostración bastante interesante de la potencia de la computadora de una era completamente diferente.

Imagen destacada a través de Wikipedia. La imagen está en el dominio publico.

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