CIENCIA

Científicos encuentran isótopos extraterrestres en el suelo oceánico

Vimos a nuestro primer visitante extraterrestre en 2017 cuando ‘Oumuamua se disparó a través del sistema solar, pero hay elementos extraterrestres escondidos aquí en la Tierra. Un análisis de isótopos en la corteza oceánica revela materiales radiactivos que solo podrían haber llegado aquí desde fuera de nuestro sistema solar, y su presencia podría ayudarnos a comprender mejor la física de eventos cataclísmicos como las supernovas.

La mayoría de los elementos pesados ​​son inestables, lo que significa que se descomponen en átomos más pequeños y estables. La cantidad de tiempo que tarda la mitad de un material radiactivo en descomponerse se conoce como vida media, y los científicos de la Universidad Nacional de Australia informan que han encontrado dos isótopos importantes con vidas medias cortas en altas concentraciones en muestras tomadas del fondo del océano.

Uno de los isótopos, el hierro-60, se ha encontrado en trazas en la Tierra y en concentraciones más altas en otras partes del sistema solar. Con una vida media de solo 2,6 millones de años, todo el hierro-60 que originalmente formaba parte de la Tierra se ha desintegrado hace mucho tiempo en átomos de níquel estables. Entonces, ¿de dónde viene? Los científicos saben que el hierro-60 se produce comúnmente en explosiones de supernovas junto con muchos otros elementos pesados, y parte de él termina en nuestro sistema solar. Encontrarlo en concentraciones más altas en el fondo del océano, aislado de procesos humanos artificiales, sugiere una afluencia del isótopo en el pasado geológicamente reciente.

De hecho, el equipo detectó dos picos de hierro-60 en los últimos 10 millones de años. Sabiendo que esto es probablemente el resultado de supernovas cercanas (dentro de unos pocos cientos de años luz), decidieron ver qué otros isótopos estaban presentes en las mismas áreas de la corteza. El equipo descubrió una cantidad pequeña pero notable de plutonio-244, que tiene una vida media de 80 millones de años. Eso es mucho para el plutonio, pero todos los rastros originales de la Tierra desaparecen después de miles de millones de años.

cabeza de supernova

A diferencia del hierro-60, la historia del plutonio-244 es complicada. Este isótopo inusual tiene que provenir de algún lugar, pero existe un desacuerdo sobre si las supernovas son un importante impulsor de la producción de plutonio-244. Algunos científicos creen que se necesitan eventos más calamitosos como las colisiones de estrellas de neutrones para bombear el isótopo. Encontrar plutonio-244 asociado con productos de supernovas confirmados como el hierro-60 es la primera evidencia directa de que este material realmente proviene de estrellas moribundas.

Sin embargo, no sabemos cuánto provino de las mismas supernovas locales que el hierro. Es posible que una parte de este plutonio recién identificado provenga de otros eventos celestes. El plutonio-244 también podría estar presente en el medio interestelar, lo que permite que sea barrido por ondas de choque de supernovas. Los científicos necesitarán recolectar más muestras para desentrañar este misterio, pero el resultado final podría ser una comprensión más completa de los procesos que operan en las supernovas y otras explosiones que destrozan el espacio.

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