CIENCIA

Científicos crean un modelo de anillo alrededor del planeta enano Haumea

El planeta enano Haumea orbita alrededor del sol en los confines profundos y oscuros del sistema solar exterior. Los astrónomos detectaron este objeto en 2004, y ayudó a introducir la definición formal de “planeta enano”, lo que resultó en la degradación de Plutón. Cuanto más tiempo observan los astrónomos Haumea, más interesante se vuelve. Este objeto no solo tiene dos lunas, sino que también tiene un sistema de anillos. Haumea está demasiado lejos para observar los anillos directamente, pero los investigadores de la Fundación de Investigación de São Paulo ahora han trabajado las características de los anillos de Haumea con una simulación.

Haumea está 43 veces más distante del Sol que la Tierra, por lo que la observación directa es difícil. Desde la Tierra, los astrónomos pueden distinguir el propio Haumea y las lunas conocidas como Hiʻiaka y Namaka (detectadas en 2005). Los científicos especulan que el sistema Haumea es lo que queda después de una colisión entre dos objetos transneptunianos (TNO) más grandes. Haumea tiene un diámetro de 904 millas (1,456 kilómetros), pero es un objeto alargado dos veces más ancho que alto. Actualmente es el tercer TNO más grande conocido después de Eris y Plutón.

Eso fue suficiente para hacer de Haumea un TNO interesante, pero luego un encuentro orbital casual en 2017 hizo a Haumea francamente fascinante. Haumea pasó frente a una estrella brillante llamada URAT1 533-182543. Este proceso, conocido como ocultación, permitió a los astrónomos medir el tamaño, la forma y la densidad de Haumea a través de las caídas de luz de la estrella. Es un proceso similar a la forma en que detectamos exoplanetas. Además de las características de Haumea, el equipo también se dio cuenta de que tenía anillos.

Haumea y sus lunas vistas por Hubble.

Haumea está demasiado distante para imaginar características sutiles como esta directamente, pero el equipo brasileño utilizó un modelo computacional para resolver la mecánica de los anillos de Haumea. A partir de los datos de ocultación, sabemos que Haumea y los anillos tienen una resonancia orbital de 1: 3. Entonces, Haumea gira tres veces por cada órbita de partículas de anillo. La simulación muestra que el anillo no puede ser perfectamente circular si eso es cierto.

El modelo ideado en la Fundación de Investigación de São Paulo muestra que la disposición 1: 3 habría resultado en órbitas muy excéntricas. El modelo encontró islas de estabilidad en trayectorias más bajas (menos excéntricas) que coinciden con las observaciones. Por lo tanto, el equipo concluye que los anillos de Haumea no tienen una verdadera resonancia 1: 3, pero orbitan periódicamente en diferentes trayectorias que promedian estar cerca de la resonancia observada 1: 3. Claramente, todavía tenemos mucho que aprender sobre los sistemas de anillos alrededor de los planetas enanos.

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