CIENCIA

Boeing todavía usaba disquetes para actualizar el software en sus 747

Aquellos de nosotros que hemos estado usando la tecnología por un tiempo recordamos la era de los disquetes. Ya sabes, parecen íconos de “guardar”, pero eran piezas reales de plástico con medios magnéticos en su interior que almacenaban una cantidad trivialmente pequeña de datos. Es posible que ya no use disquetes, pero algunas industrias están estancadas con la tecnología de antaño, por ejemplo, las aerolíneas. British Airways recientemente retiró su flota de 747, lo que nos dio la oportunidad de ver cómo sistema de actualización de software basado en disquete trabajos. Es una verdadera explosión del pasado.

El avión Boeing 747-400 entró en servicio por primera vez a fines de la década de 1980 cuando los disquetes de 3,5 pulgadas todavía eran de vanguardia con un enorme espacio de almacenamiento formateado de 1,44 MB. Estos aviones cuestan millones de dólares, pero actualizar los sistemas es un negocio complicado en los aviones. La computadora de aviónica original todavía funciona, por lo que British Airways nunca se molestó en reemplazarla en sus aviones.

El 747 ha sido una parte importante de la flota de British Airway a lo largo de los años, pero la pandemia de COVID-19 ha reducido drásticamente la demanda de viajes aéreos; retirar estos aviones más antiguos tenía sentido. La empresa de seguridad Pen Test Partners tuvo la oportunidad de hurgar en uno de los aviones que aún funcionaban. Como parte del evento virtual DEF CON 28, puede hacer un recorrido por un 747-400 recientemente retirado. Vale la pena ver el recorrido completo de 10 minutos, pero puede pasar directamente al bit del disquete aproximadamente a las 7:45 si lo desea.

El cargador de aviónica está en la cabina debajo de un panel protector. Según Pen Test, el software necesitaba una actualización cada 28 días para que el avión conociera el estado actual de todos los aeropuertos, rutas de vuelo, pistas de aterrizaje, etc. Dado que los disquetes almacenan tan pocos datos, un paquete de actualización típico se distribuiría en ocho discos. Un ingeniero tuvo que visitar cada avión mensualmente para cargar todos esos discos. British Airways tampoco ha terminado con los disquetes. La aerolínea todavía tiene muchos aviones 737 con un sistema de aviónica basado en disquete similar.

Los aviones modernos tienen sistemas de aviónica configurables de forma remota que son mucho menos tediosos de actualizar. Sin embargo, también requieren mayor seguridad, particularmente en aviones que tienen dispositivos de información y entretenimiento en red en cada asiento. Los investigadores han investigado durante mucho tiempo estos sistemas en busca de vulnerabilidades que proporcionarían acceso a importantes sistemas de aeronaves, pero nadie ha logrado hacer más que romper su propio sistema en el asiento. ¿Quizás unos pocos disquetes corruptos serían suficientes?

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