CIENCIA

Astrónomos: muchas estrellas similares al sol ya devoraron sus planetas

(Imagen: NASA / EASA / G. Bacon)
El sol no consumirá la tierra hasta dentro de unos pocos miles de millones de años. Estas son buenas o malas noticias, dependiendo de cómo se mire. Pero mientras tanto, podemos mirar otras estrellas similares al sol y ver lo que han estado haciendo, e incluso lo que han comido recientemente. Spoiler: muchos planetas. Un nuevo estudio espectral de pares binarios similares al sol publicados en Naturaleza da las probabilidades de que una estrella ingiera uno o más de sus planetas en aproximadamente uno de cada cuatro.

Se puede saber mucho sobre una estrella por las líneas de su «huella digital» espectral, comenzando con los elementos químicos de los que debe estar compuesta. A partir de ahí, podemos sacar conclusiones sobre muchos fenómenos estelares, incluida la edad de una estrella, qué tan caliente está ardiendo, qué tan rápido se mueve y si debe explotar. Así es como descubrimos que Betelgeuse, uno de los hombros de Orión, es una estrella pequeña que hace todo lo posible por vivir rápido y morir joven.

Nuestro sol no es como Betelgeuse, afortunadamente. Al igual que la abrumadora mayoría de estrellas conocidas, Sol es una estrella de secuencia principal estable, agradable y tranquila. Secuencia principal se refiere al período de la vida de una estrella enana cuando fusiona hidrógeno en helio. A medida que envejece una estrella de la secuencia principal, una cascada de reacciones y explosiones crea elementos más pesados, con algunas de las materias primas arrojadas al espacio a cada paso. Los restos de esta secuencia ininterrumpida crean un registro forense que vincula de manera confiable el color y la composición de una estrella de la secuencia principal con su temperatura y edad.

La Tierra aún no se ha consumido. (Foto: NASA)

Las estrellas nacidas en el mismo lugar al mismo tiempo deberían ser, en palabras de los autores, «químicamente idénticas». Si las estrellas de un par son de diferentes tipos, eso puede decirnos que un par binario surgió como una captura. Las diferencias de rastreo en la composición estelar pueden incluso decirnos qué ha comido una estrella recientemente. Los estudios de gemelos son importantes para la ciencia, y las estrellas gemelas no son una excepción: los gemelos también son la razón por la que los autores de este nuevo estudio pueden afirmar con tanta confianza estas probabilidades de bocadillos planetarios. Con base en la frecuencia con la que observaron la presencia de ciertos elementos pesados ​​en solo uno de los gemelos de un par binario, los investigadores estimaron que hasta una de cada tres estrellas se comerá «al menos uno» de sus planetas rocosos.

«Si una estrella es anormalmente rica en hierro pero no en otros elementos como carbono y oxígeno, esto puede interpretarse como una firma de hundimiento planetario», explicó el autor principal del estudio Lorenzo Spina, astrofísico del Observatorio Astronómico de Padua. Además, las estrellas similares al sol queman su litio bastante rápido, pero hay litio en la corteza de los planetas, por lo que el litio en la firma espectral de una estrella más vieja es otro indicio de que puede haber consumido un planeta. Lo mismo ocurre con los metales y la sílice de la roca.

Todo esto confirma nuestra expectativa de que el Sol eventualmente se expanda para consumir todo desde la Tierra hacia adentro, justo antes de que explote en una nebulosa planetaria. También podría ayudarnos a apuntar hacia mundos similares a la tierra fuera de nuestro propio sistema estelar.

También significa que hay una línea de tiempo en la que uno de los soles gemelos de Tatooine se comió el planeta mucho antes de que Anakin pudiera comenzar a quejarse de la arena. Y la única forma en que alguien sabría allí alguna vez era cualquier arena es mirando directamente al sistema y notando el brillo más simple de sílice a la luz de una estrella ligeramente dispareja. Como hubiera querido Anakin.

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