CIENCIA

Astrónomos encuentran un agujero negro supermasivo que deambula por una galaxia lejana

¿Puede un agujero negro supermasivo tener pasión por los viajes? Eso es algo sobre lo que los astrónomos se han estado preguntando durante años, y un nuevo estudio del Centro de Astrofísica de Harvard y Smithsonian podría haber llegado a una respuesta: sí. Al comparar el movimiento de los agujeros negros y las galaxias que los rodean, los investigadores descubrió uno que parece estar a la deriva. Esto podría resolver algunas preguntas de larga data sobre la naturaleza de estas enormes estrellas muertas.

Los agujeros negros supermasivos se encuentran generalmente en el centro de las galaxias y no tienen la reputación de moverse mucho. Después de todo, ¡pesan tanto como millones o miles de millones de soles! Se necesita mucha energía para hacer que algo tan grande se mueva, pero el monstruoso agujero negro en la galaxia espiral J0437 + 2456, a unos 228 millones de años luz de distancia, es casi definitivamente móvil.

Para espiar los agujeros negros, el equipo utilizó una técnica llamada interferometría de línea de base muy larga que se basa en redes de radiotelescopios. Esta técnica permite a los científicos medir la velocidad de objetos distantes, pero los agujeros negros no emiten radiación detectable. Es por eso que el equipo centró sus esfuerzos en una clase de núcleos galácticos activos conocidos como megamaser: agujeros negros supermasivos con un disco de acreción de material arremolinándose a su alrededor. Hay varias moléculas en megamasers que se pueden medir con gran precisión, incluida el agua.

El agujero negro supermasivo M87 fotografiado en 2019.

El análisis incluyó 10 galaxias de tipo megamaser, y nueve de ellas resultaron normales: la galaxia y el agujero negro se mueven a la misma velocidad. Sin embargo, J0437 + 2456 (arriba) mostró una tonelada de variación. El hidrógeno neutro que flotaba en la galaxia se alejaba a 4.910 kilómetros por segundo, pero las moléculas de agua en el disco del agujero negro solo se movían a 4.810 kilómetros por segundo. Además, la parte interior de la galaxia se mueve a 4.860 kilómetros por segundo. Todas esas velocidades diferentes crean una galaxia muy tambaleante.

Hay varias explicaciones posibles para este bamboleo, incluida una colisión pasada con otro agujero negro supermasivo. También es posible que la velocidad variable se deba a otro agujero negro supermasivo invisible en un sistema binario. Los científicos creen que deberían existir sistemas binarios como este, pero hay muy poca evidencia de observación. En cualquier caso, esta galaxia podría enseñarnos mucho sobre los agujeros negros. También es factible que la galaxia haya sido interrumpida por un objeto masivo cercano como otra galaxia. Eso sería menos interesante, pero aún así mostraría que los agujeros negros centrales se pueden desviar de su curso. El equipo planea realizar más observaciones de J0437 + 2456 con la esperanza de averiguar cuál es.

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