CIENCIA

Astrónomos encuentran 8 ráfagas de radio repetidas desde el espacio profundo

El universo está plagado de misterios, pero pocos son tan desconcertantes como las ráfagas de radio rápidas (FRB). Estos destellos de radiofrecuencia distantes y de alta energía se descubrieron recién en 2007, y la mayoría de las observaciones provienen de fuentes que no se repiten. Eso dificulta estudiar el fenómeno en detalle. Los astrónomos conocían solo algunas señales repetidas antes, pero un equipo de investigadores informa el descubrimiento de ocho FRB repetidos más eso podría ayudarnos a entender lo que está pasando ahí fuera.

Los primeros FRB registrados ocurrieron en 2001, pero nadie lo vio en los datos hasta una revisión en 2007. Como su nombre lo indica, las ráfagas de radio rápidas duran solo un milisegundo, y la señal aquí en la Tierra es mínima, es similar a un teléfono celular llamando desde la luna. Sin embargo, las fuentes son increíblemente intensas para ser visibles en la Tierra. Los astrónomos estiman que el FRB promedio libera tanta energía en un milisegundo como el sol libera en 80 años.

Si bien han aparecido docenas de FRB en los datos desde esa primera señal, solo ha habido un puñado de fuentes repetidas. El primero de ellos se conoce como FRB 121102. Estaba solo hasta principios de este año cuando los astrónomos encontraron dos FRB más repetidos. los nuevo estudio (disponible en el servicio preprint arXiv) de McGill University apunta a ocho FRB más repetidos.

Los investigadores utilizaron el radiotelescopio del Experimento canadiense de mapeo de la intensidad del hidrógeno (arriba) para buscar FRB. Observaron seis nuevos FRB que se repitieron solo una vez y otro que disparó tres ráfagas. El último tiene a los científicos particularmente emocionados. Actualmente denominada FRB 180916.J0158 + 65, esta fuente emitió diez ráfagas de radio rápidas durante cuatro meses de observaciones.

Se ha sugerido que todos los FRB pueden estar repitiéndose, pero el tiempo entre flashes varía enormemente. Uno de los repetidores recientemente identificados parpadea cada pocos días, pero otras fuentes pueden pasar años entre señales. Para ayudar a desentrañar este lío, el equipo de la Universidad McGill comparó los nuevos repetidores con señales FRB que no se repiten. Descubrieron que los repetidores y los sencillos tienen “medidas de dispersión” similares, que describen la forma en que la señal se extiende a medida que viaja por el universo. Sin embargo, las ráfagas de los repetidores tienden a ser unos milisegundos más largas que las de los sencillos y, a veces, liberan subrráfagas más pequeñas después de la principal.

Saber dónde se producirán los FRB ayuda a los científicos a orientar los instrumentos en la dirección correcta para recopilar la mayor cantidad de datos posible. Las hipótesis dominantes sugieren mecanismos FRB como supernovas energéticas y emisiones de estrellas de neutrones magnetizadas conocidas como magnetares, pero nadie lo sabe con certeza. Con más fuentes FRB repetidas confirmadas, finalmente podemos estar acercándonos a una respuesta.

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