CIENCIA

Astrónomos captan imágenes de un planeta a solo 35 años luz de distancia

En la búsqueda de exoplanetas, los astrónomos rara vez pueden mirar un mundo directamente incluso con los telescopios más poderosos. Entonces, siempre es notable cuando realmente podemos ver un nuevo exoplaneta. Los científicos de la Universidad de Hawái informan que tienen vio un nuevo exoplaneta a solo 35 años luz de distancia, y podemos ver este porque es enorme y está muy lejos de su estrella anfitriona. De hecho, podría establecer el récord de los más distantes.

El exoplaneta fue descubierto como parte del programa COol Companions ON Ultrawide orbiTS (COCONUTS). Como su nombre lo indica, este proyecto busca exoplanetas con órbitas muy amplias alrededor de estrellas muy frías. Ambas propiedades deberían hacerlas más fáciles de detectar, como fue el caso de COCONUTS-2b; sí, finalmente hay un exoplaneta con un buen nombre.

Por lo general, detectar exoplanetas significa inferir su ubicación y propiedades sin siquiera ponerles ojos mecánicos. La forma más popular es el método de tránsito, que utilizó el Telescopio Espacial Kepler de la NASA para descubrir miles de exoplanetas durante su misión. Al rastrear la luminancia de las estrellas, podemos detectar cuándo pasa un exoplaneta frente a ellas. Por supuesto, esto solo funciona para los sistemas solares que están alineados a la perfección con planetas algo grandes en relación con la estrella. El otro método detecta cambios en la velocidad radial: pequeñas oscilaciones en la estrella causadas por la gravedad de los planetas en órbita. Nuevamente, esto funciona mejor con planetas grandes.

Obtener imágenes de exoplanetas directamente es difícil porque son mucho más pequeños y tenues en comparación con las estrellas. Es por eso que el programa COCONUTS busca exoplanetas “COOL” en “Ultrawide orbiTS”. Estos mundos deberían ser más fáciles de ver en telescopios como la unidad de 2,2 metros de la Universidad de Hawai y, de hecho, ese parece ser el caso con el descubrimiento de COCONUTS-2b por el estudiante de posgrado Zhoujian Zhang. Es el pequeño punto rojo indicado en la imagen de arriba.

Este exoplaneta es aproximadamente seis veces más masivo que Júpiter y orbita a su estrella anfitriona a una distancia de 6.471 unidades astronómicas; una UA es la distancia entre la Tierra y el sol. En comparación, las sondas Voyager de la NASA dejaron el sistema solar en los últimos años a una distancia de aproximadamente 120-125 UA. Claramente, COCONUTS-2b se encuentra en una órbita asombrosamente amplia. El equipo estima que se necesitarán 1,1 millones de años para completar una sola pasada alrededor de la estrella.

Incluso con todo eso a nuestro favor, COCONUTS-2b fue una detección afortunada. El sistema solar es todavía relativamente joven con aproximadamente 800 millones de años. Debido a que COCONUTS-2b es tan grande, ha retenido mucho calor de su formación; los astrónomos estiman que tiene una temperatura de 322 grados Fahrenheit (161 grados Celsius). Eso hace que brille débilmente en infrarrojos. Encontrar más planetas como COCONUTS-2b podría ayudarnos a comprender mejor la formación de planetas. El próximo telescopio James Webb podría ser excepcionalmente capaz de ayudar aquí con su sensibilidad infrarroja mejorada en comparación con otros instrumentos.

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